Dans exactement deux semaines, le Mauritius Turf Club célébrera son bicentenaire, soit ses 200 ans d’existence. Un événement que les membres du club comptent marquer d’une pierre blanche avec l’organisation de plusieurs activités, culminant sur la journée hippique du 30 courant, avec l’organisation, pour la première fois à Maurice, de neuf courses. Le président Gilbert Merven, entouré de quelques-uns de ses collègues commissaires, a réuni la presse, au début de la semaine, pour donner de plus amples détails sur cet anniversaire pas comme les autres.
Après le Jockey Club anglais, fondé en 1750 et le Irish Turf Club qui a vu le jour en 1790, le MTC devient, ce mois-ci, le troisième club hippique au monde à compter 200 ans d’existence. Pour Gilbert Merven, c’est un sentiment de satisfaction que d’arriver à une étape aussi importante de l’histoire. « Si situer à la troisième place dans cet illustre classement demeure un sentiment de fierté pour toute la nation mauricienne », a-t-il déclaré. Faisant un retour dans l’histoire, le président du MTC a indiqué que selon les recherches effectuées, il a été découvert dans les archives, cette année, que le club avait déjà été fondé le 12 juin 1812, alors que l’on s’est toujours référé au 25 juin 1812 comme date de sa création. « Un comité composé de quatre personnes avait alors défini les conditions de la toute première course », a-t-il indiqué.
Selon les archives toujours, il nous revient que c’est le gouverneur Farquhar, son épouse Lady Maria et quatre officiers de l’armée anglaise qui ont fondé le MTC. Le premier procès-verbal en date du 12 juin 2012 a du reste été retrouvé. Le portrait du gouverneur Farquhar sera d’ailleurs restauré et installé dans le salon du MTC. Pourtant, c’est  le Colonel Draper qui a été considéré, pendant très longtemps, comme le fondateur du club. Toutefois, les recherches ont prouvé que ce dernier est arrivé à Maurice qu’en 1814, soit deux ans après la création du MTC. « Il n’empêche que le Colonel Draper a immensément contribué au développement du club et des courses à Maurice. De son vivant d’ailleurs, le Colonel Draper était connu comme le « Father of the turf ». Et nous au sein du MTC, nous n’avons pas oublié cela », a expliqué Gilbert Merven.
C’est ainsi qu’est prévu un dépôt de gerbes   sur la tombe du Colonel Draper au cimetière de la Mivoie, à Rivière Noire, le jeudi 28, à 10h. Pour Khalid Rawat, assistant-general manager du MTC, c’est une façon pour le club de montrer sa reconnaissance envers le Colonel Draper. « C’est quelqu’un qui a beaucoup contribué au développement des courses et qui a apporté cette touche anglaise à nos courses. C’est normal qu’on se recueille devant sa tombe à cette occasion très spéciale », a-t-il fait ressortir. Pour ce dernier, le Colonel Draper habitait à côté du Champ de Mars, soit à la rue Bourbon. Il a salué le colonel pour avoir construit un MTC solide qui dure toujours 200 ans après. Il a aussi souligné que c’est celui-ci qui avait, à pied, défini le célèbre Draper Mile, couru sur 1500m et non sur 1600m comme l’indique le mile.
Lors de la conférence de presse de lundi, le président du MTC n’a pas manqué de remercier les partenaires qui s’associeront à cet événement, à savoir Emtel, Barclays, Bet On Line, la MTPA (Mauritius Tourism Promotion Authority), Air Mauritius, Sun Resorts, SMS Pariaz et Phoenix Beverages Limited. Les représentants de ces partenaires financiers étaient tous présents et ont affirmé, chacun à leur tour, leurs fiertés de pouvoir s’associer à un tel événement. Il faut souligner que ces sponsors ont tous été, à un moment donné, des partenaires du MTC, lors de l’organisation des journées de courses normales ou spéciales comme le Maiden où la journée internationale.
Gilbert Merven a ajouté qu’une compagne publicitaire avec l’aide de certains sponsors, aussi bien que de la presse écrite et parlée a été lancée dans le but de médiatiser l’événement. Gilbert Merven a aussi remercié la GRA (Gambling Regulatory Authority) qui a permis l’organisation de neuf courses lors d’une même journée. A noter que la presse étrangère sera également à Maurice dans le cadre de ces activités, notamment lors de la journée du 30 courant.
Partenariat avec les sud-africains également
Selon Gilbert Merven, plusieurs invités sont attendus en marge de cet anniversaire. « Nos amis sud-africains qui nous accordent leur soutien seront également présents et là, nous tenons à remercier Michel Nairac, qui a été l’homme pont entre le MTC et les partenaires de l’Afrique du Sud que sont le Gold Circle, la Phumelela Gold Enterprises, la Phumelela Gaming and Leisure, South African Airways, Racing South Africa, Racing Association et Thorougbred Breeders Association», a-t-il déclaré. Le président du MTC a aussi indiqué que les 200 ans du club seront aussi une occasion pour le club de célébrer les 200 ans d’association avec le cheval.
Par ailleurs, Benoît Halbwachs, General manager du MTC, a indiqué que la 14ème journée de course, qui sera, comme indiqué, courue le 30 courant, proposera neuf épreuves. Une première dans les annales des courses hippiques, tout comme les Rs 4m de stakes money qui seront mises en jeu. Il a ajouté qu’il y aura une course de Groupe 1, une de Groupe 3 et une réservée aux chevaux de 3 ans. La première course sera d’ailleurs courue sous le nom de Funny Cup, première jument à s’être imposée au Champ de Mars.
Il a ajouté que des prix spéciaux récompenseront le meilleur entraîneur et le meilleur jockey entre autres des 13 et 14 journées cumulées. Du reste, un trophée conçu spécialement pour récompenser le vainqueur de la course principale de cette 14ème journée a été présenté à la conférence. Selon Armand Maudave, « la base est en résine, alors que le cheval est recouvert d’abord d’une couche en argent et d’une seconde en or. La tête du cheval rappelle une sculpture grecque remontant à 5 000-6 000 ans, alors que le reste est inspiré d’une oeuvre de l’Italien Donatello », a-t-il fait remarquer.
Dans le cadre de la journée du 30 toujours, Benoît Halbwachs a souligné que le MTC mettra en vente des objets souvenirs et que les gradins appelés Montagne sera un endroit très familial où plusieurs activités sont prévues pour les enfants.