PHOTO ARCHIVES AFP

L’aéroport londonien de Gatwick a rouvert vendredi matin après avoir été contraint à l’arrêt par de mystérieux drones, un incident « sans précédent », selon le gouvernement.

« La piste de Gatwick est maintenant disponible et les avions arrivent et repartent », a indiqué l’aéroport vers 09H30 GMT.

Les voyageurs sont toutefois invités à vérifier le statut de leur vol avant de se rendre à l’aéroport, en raison de possibles retards ou annulations.

Selon Chris Woodroofe, le directeur opérationnel de l’aéroport, le deuxième du pays derrière Heathrow, près de 700 vols sont prévus au départ vendredi. Il s’est excusé auprès des 120.000 voyageurs affectés à quelques jours des fêtes de Noël.

Bien que les drones concernés n’aient pas été interceptés, ni le ou les responsables de la pagaille retrouvés, l’aéroport a pu rouvrir après avoir pris des « mesures » pour atténuer la menace des drones, en collaboration avec la police, l’armée et les autorités, a précisé M. Woodroofe sur la BBC, refusant d’en dire plus.

Les forces de l’ordre ont « considérablement augmenté » leur présence sur place, a expliqué la police du Sussex, comté où se trouve l’aéroport, sur Twitter.

« Ce type d’incident est sans précédent », a déclaré le ministre des Transports Chris Grayling à la BBC. « Il va nous falloir apprendre très rapidement ce qui s’est passé » pour pouvoir « tirer les leçons », a-t-il ajouté face aux critiques sur l’incapacité des autorités à neutraliser les drones.

Dans les colonnes du Telegraph, la secrétaire d’Etat chargée des Transports, Elizabeth Sugg, a promis de « nouvelles mesures qui aideront à lutter contre d’autres usages malveillants des drones ».

« Nous travaillons avec les fabricants de drones à des solutions techniques comme le géo-repérage », a-t-elle ajouté, précisant que cette technique permettrait, grâce aux données du drone, de l’empêcher de voler au-dessus de certaines zones comme les aéroports et les prisons.

Militants écologistes ?

L’aéroport de Gatwick avait été fermé mercredi soir par mesure de sécurité, puis avait rouvert brièvement dans la nuit avant de fermer à nouveau à 03h45 GMT jeudi matin car les drones ne cessaient de réapparaître, jouant au chat et à la souris avec les policiers.

Le PDG de l’aéroport, Stewart Wingate, a dénoncé jeudi une « activité très ciblée qui visait à fermer l’aéroport et causer le maximum de perturbations juste avant Noël ».

Jeudi soir, la police du Sussex a indiqué que les drones avaient été aperçus plus de 50 fois en 24 heures.

Elle a qualifié l’incident d' »acte délibéré », tout en assurant qu’il n’y avait « aucune indication suggérant que cela soit lié au terrorisme ».

Un « loup solitaire » défenseur de l’environnement pourrait se cacher derrière cette attaque, écrit vendredi le Daily Telegraph, citant une source gouvernementale.

« Une action écologiste est une piste d’enquête à ce stade », a dit cette source au quotidien britannique.

« Noël gâché »

Le chaos à Gatwick faisait la une de la quasi totalité des quotidiens britanniques vendredi. « Comment cette petite tache dans le ciel peut-elle gâcher le Noël de 350.000 personnes? », s’interrogeait vendredi le tabloïd Daily Mail, photo à l’appui.

Le gouvernement s’est vu reprocher de ne pas en avoir fait assez pour protéger les aéroports.

Pour Karl Turner, chargé des questions de transports au sein du parti d’opposition travailliste, il aurait dû interdire les drones dans un périmètre de cinq kilomètres autour des aéroports.

La législation actuelle, renforcée cette année, interdit leur utilisation à moins d’un kilomètre d’un aéroport et à une altitude supérieure à 400 pieds (122 mètres). Les coupables risquent jusqu’à cinq ans d’emprisonnement.

Des responsables de différents ministères se sont réunis vendredi matin pour faire le point sur la situation.

L’armée a été appelée à l’aide, mettant à disposition des technologies de pointe pour traquer les drones. La police a envisagé d’abattre le drone, après que les autorités aient dans un premier temps écarté cette possibilité de peur de « balles perdues ».

Avec des avions cloués au sol toute la journée de jeudi, les voyageurs ont dû prendre leur mal en patience, dormant parfois à même le sol dans l’aéroport. Des vols ont été détournés vers d’autres villes au Royaume-Uni voire même à Paris et Amsterdam.

Gatwick dessert plus de 228 destinations dans 74 pays et quelque 45 millions de passagers y transitent chaque année.