À Tarbes, le Tournoi des petits As reçoit chaque année les futurs grands champions du Tennis mondial, âgé de 12 à 14 ans. C’est vendredi que cette 34e édition a ouvert ses portes et le jeune Mauricien Jason Espitalier-Noël (13 ans) tentera de tirer son épingle du jeu dans cette compétition considérée comme le grand Chelem du Tennis (12-14 ans).
Jason Espitalier-Noël, finaliste en simple U14 et ayant remporté la victoire en double garçons avec Christopher Fok lors des récents Championnats juniors d’Afrique Australe à Durban (Afrique du Sud), aura fort à faire dans le tournoi des Petits As à Tarbes. C’est mercredi soir qu’il a mis le cap sur l’Hexagone en compagnie de son entraîneur Matteo Zinno, qui exerce à Ace Tennis. Autant dire qu’il a été accepté dans le tableau final du Tournoi des Petits As grâce au soutien de Mary Pierce, qui a appuyé son dossier après compilation de tous ses résultats de 2015 pour qu’il soit éligible pour une wild card. Il s’entraîne au parc des expositions de Tarbes, lieu où se déroule la compétition. Il sera d’ailleurs en action ce lundi.
Il croisera sur son chemin des espoirs de grandes qualités, amenés à être les futurs stars de demain. L’organisateur de ce tournoi devenu une véritable référence, Jean-Claude Knebel, a d’ailleurs indiqué sur Sud Radio Sports. “Le tournoi des Petits As à Tarbes, c’est le Tennis à l’état pur, que ce soit mental ou physique. Il n’y a pas d’enjeux financiers. Entre le vainqueur du tournoi et le premier tour, la seule différence, c’est le trophée. Par contre, ce qui a évolué se trouve au niveau du sponsoring. Des gosses de 12 ans arrivent avec des équipements des pieds à la tête parce qu’ils ont déjà des contrats. Des agents viennent sur le tournoi et contactent les coachs ou les parents des jeunes dont ils pensent qu’ils seront des champions. Mais ils proposent d’abord de l’équipement et je n’ai jamais entendu parler de notion d’argent là-dessus. Quand Anna Kournikova et Richard Gasquet ont gagné à Tarbes en 1994 et 1999, Adidas les a immédiatement équipés des pieds à la tête. Ça fait partie du milieu du Tennis. Mais il n’y a pas de pari sur les tournois de jeunes, puisqu’ils ne sont pas encore connus.”
Ce tournoi a d’ailleurs révélé de grands champions tels que, Novak Djokovic, Rafael Nadal ou encore Michael Chang chez les messieurs. Du côté féminin, Anna Kournikova, Martina Hingis et Kim Clijsters se sont aussi distinguées dans ce tournoi. À noter que 42 pays prendront part à l’évènement dont l’Allemagne, la Belgique, l’Italie, l’Espagne, l’Afrique du Sud, la Grande-Bretagne, les États-Unis, la Serbie et l’Argentine entre autres.