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Au moins 36 personnes ont péri dans l’effondrement vendredi d’un hôtel en construction dans le Sud du Cambodge, selon un nouveau bilan annoncé dimanche par les autorités, qui ont aussi mis un terme aux recherches de survivants.

Le Premier ministre cambodgien Hun Sen a indiqué que 23 personnes avaient été extraites vivantes des décombres de ce chantier de sept étages situé à Kep, dans le sud du pays.

« C’est une nouvelle tragédie », a déclaré Hun Sen, en promettant aux familles des victimes une enveloppe de 50.000 dollars pour chaque personne décédée et de 20.000 dollars pour chaque personne blessée.

Il a affirmé aux journalistes que le responsable du chantier était mort dans cet accident et que le propriétaire du bâtiment avait été arrêté.

Les recherches ont duré plus de 40 heures, mobilisant des centaines de militaires et d’ouvriers utilisant pelleteuses, marteaux piqueurs et scies électriques.

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Les responsables locaux avaient initialement estimé que 30 ouvriers étaient piégés sous les décombres.

Mais le porte-parole de la province, Ros Udong, a déclaré à l’AFP que le nombre des morts et des blessés était plus élevé que prévu, de nouveaux corps ayant été découverts dans les premières heures de dimanche. Il avait en début de journée fait état de 29 morts, dont cinq enfants, et de 23 survivants.

Le Cambodge connaît actuellement une frénésie de construction. Hôtels, gratte-ciels et casinos s’édifient dans des conditions de sécurité peu rigoureuses.

Ce travail dur et souvent dangereux est effectué par quelque 200.000 ouvriers du bâtiment, la plupart non qualifiés et non protégés par des syndicats, selon l’Organisation internationale du travail (OIT).

Des associations de défense des droits des travailleurs soulignent que les standards de sécurité peu élevés accroissent les risques d’accidents, d’autant que les sites de construction servent souvent d’habitations provisoires pour les ouvriers et leurs familles.

Un ouvrier, Ei Kosal, a déclaré samedi à l’AFP que lui, son épouse et deux autres femmes étaient en train de prendre leur repas sur le site lorsque l’immeuble s’est effondré.

Les deux femmes ont été écrasées et sont mortes immédiatement. « Je ne m’attendais pas à survivre. C’est comme si j’étais né une nouvelle fois », a-t-il dit alors qu’il récupérait à l’hôpital.